서정진 셀트리온 회장 "코로나19 항체 치료제 개발 1단계 마쳐...7월 말 환자 투여 가능할 것"
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서정진 셀트리온 회장 "코로나19 항체 치료제 개발 1단계 마쳐...7월 말 환자 투여 가능할 것"
  • 이석호 기자
  • 승인 2020.03.23 18:11
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서정진 셀트리온 회장
서정진 셀트리온 회장이 온라인 기자간담회를 진행하고 있다. 

 

서정진 셀트리온 회장이 신종 코로나바이러스 감염증(이하 코로나19) 항체 치료제 개발 첫 단계를 마쳤으며, 셀트리온이 개발한 치료제로 7월 말까지 인체 투여가 가능할 것이라고 내다봤다. 

서 회장은 23일 온라인 기자간담회에서 코로나19 항체 치료제 및 신속진단키트 개발 계획을 전하면서, 회복환자의 혈액에서 항체 후보군(라이브러리)을 구축하고 항원에 결합하는 300종의 항체를 확보하는 데 성공했다고 밝혔다.

셀트리온 연구개발진은 질병관리본부로부터 환자 면역세포 수령 후 24시간 교대 체제를 운영하면서 3주 만에 치료제 개발에서 가장 핵심적인 첫 단계를 완료했다. 일반 항체 치료제 신약개발의 경우 이 단계까지만 3~6개월이 걸리는 것으로 알려졌다.

서 회장은 이날 인체 임상이 가능한 제품 개발완료 목표 시점을 기존 6개월 내에서 4개월 내로 앞당겨 오는 7월 말까지 인체 투여 준비를 마친다는 계획을 밝히고, 회사의 가용 개발 자원을 총동원해 제품 개발과 생산에 매진할 방침을 전했다. 

셀트리온은 지난달 코로나19 항체 치료제 개발을 공식화한 이후 서울대병원 등 의료기관의 협조로 회복환자의 혈액을 우선 확보했으며, 코로나19 바이러스의 인간세포 감염 과정에서 중요한 역할을 하는 바이러스 표면단백질(스파이크)을 무력화하는 데 가장 적합한 항체를 찾기 위해 노력해 왔다.

 

코로나19 항체 체내 발현 예상 시점 [자료=셀트리온]
코로나19 항체 체내 발현 예상 시점 [자료=셀트리온]

 

먼저 환자 혈액에서 항체 유전 정보를 가진 DNA를 추출해 유전자 증폭과정을 거쳐 항체 발굴에 필요한 후보군을 추려 내게 되는데, 이번에 총 300종으로 구성된 1차 항체 후보군을 선정한 것이다.

셀트리온은 항체 1차 후보군 선정 완료에 이어 곧바로 코로나19 바이러스에 감염된 세포를 이용한 시험관 내 중화능 검증법을 진행해 이미 2차 후보 항체군 선별작업에 돌입한 상태다. 해당 중화능 검증법은 질병관리본부와 충북대학교와 협업해 진행한다.

이 검증법을 통해 선정된 후보 항체들은 동물 모델에서의 치료 효능, 항체 고유 특성 평가 등 일련의 추가적인 검증과정을 거쳐 최종 항체 선정까지 이어지게 된다.

또한 셀트리온의 자체 특허 기술인 고(高) 발현 벡터를 적용한 세포주 개발, 생산 공정 개발, 제품 품질 보증을 위한 분석법 개발, 임상에 적용될 제형 등 개발을 거의 같은 시기에 진행해 비임상 및 임상 진입을 최대한 앞당긴다는 전략을 세워놓고 있다.

 

코로나19 치료항체 개발 일정 [자료=셀트리온]
코로나19 치료항체 개발 일정 [자료=셀트리온]

 

셀트리온은 빠르면 오는 7월 말부터 인체 투여가 가능한 제품을 개발하는 것을 목표로 개발 노력을 가속화한다는 방침이며, 유관기관들과도 긴밀히 협의해 나갈 계획이다.

서 회장에 따르면, 코로나19 항체 치료제는 셀트리온 외에도 미국 빅파마 2곳, 소형 바이오텍 2곳 등 4곳의 회사가 동시에 개발을 진행하고 있으며, 이 중 1곳이 셀트리온과 거의 비슷한 개발 속도를 보이며 나머지 회사들을 앞서고 있는 것으로 전해졌다. 

서 회장은 치료제 개발에 성공해 대량 생산이 가능해질 경우 수출 문제에 대해 "최대 생산량 결정은 국가간 협의가 필요하다. 기업이 판단할 일이 아니라 각국별 공조 체제에서 해결해야 한다"며 "우리 정부가 국내 문제부터 해결하고 여분을 가지고 결정할 문제"라고 말했다.  

셀트리온 측은 유럽의약품청(EMA), 미국 식품의약품청(FDA) 등 해외 주요 허가기관들도 코로나19 관련 신약 개발에 나선 업체들에 최대한의 지원을 약속하고 있어, 글로벌 임상 계획도 병행하면서 치료제의 신속한 해외 공급을 준비할 예정이다.

또 이미 대량생산 능력도 확보하고 있어 치료 물질에 대한 대규모 인체 임상 수요가 발생하더라도 자체적으로 충분히 대응할 수 있을 것으로 판단하고 있으며, 유사시에는 세계 최대 CMO 파트너까지 가용해 물량 공급에 대비한다는 계획도 세워놓고 있는 것으로 알려졌다.

 

코로나19 치료항체 개발 프로세스 [자료=셀트리온]
코로나19 치료항체 개발 프로세스 [자료=셀트리온]

 

한편, 셀트리온은 최근 질병관리본부의 코로나19 치료제 개발을 위한 국책과제 '2019 신종 코로나바이러스 치료용 단클론 항체 비임상 후보물질 발굴' 사업에 우선순위 협상대상자로 선정돼 치료제를 신속히 개발하는 데 확고한 민관협력 체계를 구축하게 됐다.

셀트리온 관계자는 “셀트리온은 항체의약품 개발에 성공해 글로벌 상업화를 완료할 만큼 글로벌 수준의 안정적이고 독보적인 항체 개발 기술을 보유하고 있다”며 “셀트리온 전 연구진은 하루라도 빨리 해당 치료 물질 개발을 완료해 전 세계적인 위기 상황에서 꼭 필요한 의약품을 공급할 수 있도록 최선을 다하고 있다”고 밝혔다.

치료 항체를 보다 다양한 목적에 활용하는 연구개발 노력도 함께 진행된다. 이미 확보한 환자 혈액을 이용한 중화항체 선별에 이어서 더 많은 회복환자 혈액샘플을 추가로 확보해 코로나19 바이러스뿐 아니라 사스, 더 나아가 일반 감기를 일으키는 코로나 바이러스까지 모두 중화시키는 ‘슈퍼 항체’ 선별 작업도 3월 중에 착수한다.

다양한 코로나 바이러스를 중화시킬 수 있는 ‘슈퍼 항체’는 향후 코로나 바이러스에 변이가 일어나도 효과적인 중화능을 보여줄 것으로 기대되고 있어, 혹시라도 있을 수 있는 미래의 팬데믹(Pandemic) 상황에 효과적으로 대응할 수 있는 유용한 대비책이 될 전망이다.

셀트리온 연구개발진은 최종 치료 항체가 선정되면 이 항체가 가지는 백신 유사효과에도 주목하고 있다.

백신의 목적도 체내 항체 생성이므로 치료용 항체를 투여하면 백신과 유사한 예방 효과를 낼 수 있기 때문이다. 실제 CT-P27 (독감치료 항체) 개발과정에서 항체를 생쥐에 투여한 후 독감 바이러스를 감염시켰을 때 예방 효과가 있었던 것으로 나타났다.

생쥐의 경우 2주 동안 예방 효과가 있었던 것으로 입증돼, 사람에서의 항체 반감기가 동물보다 최대 3배 정도라는 점을 감안하면 최대 6주 동안의 예방효과를 예상할 수 있다. 연구진들은 코로나19 중화항체도 CT-P27와 유사한 백신 효과를 나타낼 것으로 보고, 해당 연구도 함께 병행한다는 계획이다.

코로나19 진단 방법 [자료=셀트리온]
코로나19 진단 방법 [자료=셀트리온]

 

셀트리온은 코로나19 진단키트 시제품 개발에도 속도를 내고 있다. 현재 보급되고 있는 신속진단키트는 다양한 종류의 코로나 바이러스가 공통적으로 보유한 N단백질을 검출하는 원리인 데 반해, 셀트리온이 개발 중인 제품은 코로나19에만 존재하는 S단백질을 검출하는 방식이어서 코로나19 양성 판정 표준 진단법인 RT-PCR에 근접한 성능을 보여줄 것으로 기대되고 있다. 또한 검사결과가 나오는 데도 15~20분 정도면 충분해 현장에서 바로 검사결과를 확인할 수 있다는 큰 장점이 있다.

서 회장은 "진단키트는 상업적 가치보다 지금 현재 필요하다고 판단해 개발하고 있다"며 "코로나19 항체로 만든 게 가장 정확하며, 확산세를 꺾는 데 중요한 역할을 할 것"이라고 강조했다.  

 

 

이석호 기자  real@greened.kr

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